A agência espacial americana Nasa trouxe para casa sua nave de astronautas de última geração após uma missão de quase 26 dias para orbitar a Lua.

A cápsula Orion caiu no Oceano Pacífico depois de uma reentrada de fogo na atmosfera da Terra e uma descida que foi ainda mais retardada por pára-quedas.

Por se tratar de um teste, não havia pessoas a bordo desta vez, mas isso mudará para o próximo voo.

A Nasa está planejando missões cada vez mais complexas com a Orion.

Isso provavelmente começará no final de 2024 e incluirá, em 2025 ou 2026, uma tentativa de colocar os humanos de volta na superfície lunar.

Isso foi alcançado pela última vez exatamente 50 anos atrás pela tripulação da Apollo 17. O novo projeto da agência se chama Artemis, que na mitologia grega era irmã de Apollo.

“[Durante a Apollo] fizemos o impossível tornando-o possível”, observou o administrador da Nasa, Bill Nelson.

“Agora, estamos fazendo isso de novo, mas com um propósito diferente, porque desta vez voltamos à Lua para aprender a viver, trabalhar, inventar, criar, a fim de ir para o cosmos para explorar mais O plano é se preparar para ir com os humanos a Marte no final da década de 2030 e ainda mais além”, disse ele a repórteres.

Mike Sarafin, o gerente de projeto da Artemis que esteve sempre presente em conferências de mídia nas últimas três semanas, não conseguiu esconder sua alegria ao ver um splashdown perfeito: “Pessoal, é assim que o sucesso da missão se parece.”

A Nasa descreveu o retorno de Orion à Terra no domingo como seu objetivo de “prioridade um”.

Os veículos que retornam de distâncias lunares o fazem em alta velocidade – cerca de 40.000 km/h (25.000 mph) no contato inicial com a atmosfera.

Um escudo térmico robusto é necessário para evitar que a nave se desfaça ao se chocar contra o ar e as temperaturas chegarem perto de 3.000°C.

A camada protetora na parte inferior do Orion é um novo design de naves anteriores, e a Nasa precisava ter certeza de que era eficaz antes de arriscar a vida dos astronautas em futuras missões.

A visão espetacular dos 11 pára-quedas da cápsula abrindo e inflando em sequência foi uma indicação clara de que o escudo térmico havia feito seu trabalho, embora os engenheiros não julguem até que o tenham inspecionado.

Após a queda da cápsula no oceano, não muito longe da Ilha de Guadalupe, no México, as equipes de recuperação se moveram para coletar imagens que possam ser alimentadas na análise pós-voo.

“Esta missão é um grande sucesso para nós”, disse Vanessa Wyche, diretora do Johnson Space Center da Nasa. “No momento, isso nos diz que esta espaçonave tem os ossos externos e tudo o que precisa. Vamos terminar de equipá-la para que possamos colocar humanos a bordo do Artemis II.”

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Apollo 17 – A última vez

Pegadas da Apollo 17FONTE DA IMAGEM,NASA/JSC/ASU/@ANDYSAUNDERS_1

Os humanos pousaram na Lua pela última vez em 11 de dezembro de 1972, às 19:54 GMT. A tripulação da Apollo 17, composta por Gene Cernan e Harrison Schmitt, passou pouco mais de três dias na superfície antes de voltar para casa. Esta imagem, remasterizada pelo processador de imagem Andy Saunders, mostra as pegadas que eles deixaram para trás. Na ausência da erosão que ocorre na Terra, essas marcas seriam exatamente as mesmas hoje, meio século depois.

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Observando a reentrada estava o parceiro da Nasa na missão – a Agência Espacial Européia.

A Esa forneceu o módulo de serviço e propulsão que habilmente empurrou Orion para, ao redor e de volta da Lua.

Não caiu com a cápsula. Ele foi destacado cerca de 20 minutos antes da reentrada e foi destruído ao cair em direção à Terra sobre o Pacífico Sul.

A Europa continuará a fornecer mais módulos de serviço para futuras missões Orion como forma de garantir assentos para seus próprios astronautas ao lado de seus colegas americanos.

O modelo de propulsão para a próxima missão Artemis – a primeira a levar uma tripulação – já foi entregue à Nasa. Um terceiro veículo – aquele que será usado no Artemis III, a missão de pouso lunar, está em estágio avançado de montagem na Alemanha.

Muito ainda tem que dar certo se os cronogramas forem mantidos para um retorno humano à Lua. A Nasa ainda não possui um sistema de pouso. Isso está sendo desenvolvido pelo empresário americano Elon Musk.

Ele está construindo um foguete gigantesco e um veículo de tripulação que ele chama de Starship. Isso deve ter seu voo inaugural sobre a Terra nos próximos meses.

A ideia para Artemis III é que Orion se encontraria com a Starship na Lua, com o veículo de Musk levando os astronautas até a superfície.

“Hoje temos hardware trabalhando em todo o mundo através do Artemis V”, disse Jim Free, administrador associado da Nasa para Desenvolvimento de Sistemas de Exploração. “Este não é apenas um voo e terminamos. Estamos no caminho para obter essa base na Lua, para obter o entendimento de que precisamos para ir a Marte e fazer a ciência que está na frente e no centro.”

Uma tripulação para Artemis II será escolhida no início do próximo ano.

Quando Orion voltou da Lua para a Terra no domingo, duas espaçonaves estavam indo na direção oposta.

A empresa japonesa iSpace despachou seu módulo de pouso robótico Hakuto-R. Isso está tomando uma rota lenta para a Lua com duração de vários meses. Se conseguir pousar com segurança, implantará um pequeno rover dos Emirados Árabes Unidos, chamado Rashid, e um pequeno robô deformável da agência espacial japonesa para investigar as propriedades do solo lunar.

A Nasa também tinha uma carga útil no mesmo foguete de lançamento. Chamada Lunar Flashlight, esta espaçonave do tamanho de uma maleta irá circular a Lua, usando lasers infravermelhos para procurar depósitos de gelo de água.

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